Amazon quer mapear sua casa, então comprou iRobot

Quando conversei com Colin Angle, da iRobot, no início deste verão, ele disse que o iRobot OS – o mais recente sistema operacional de software para seus aspiradores e esfregões de robôs – forneceria aos robôs domésticos uma compreensão mais profunda de sua casa e seus hábitos. Isso assume um significado totalmente novo com a notícia de que a Amazon comprou a iRobot por US$ 1,7 bilhão.

Do ponto de vista da casa inteligente, parece claro que a Amazon quer o iRobot para os mapas que gera para fornecer uma compreensão profunda de nossas casas. A empresa de vácuo tem conhecimento detalhado de nossas plantas baixas e, crucialmente, como elas mudam. Ele sabe onde fica sua cozinha, quais são os quartos de seus filhos, onde está seu sofá (e quão novo ele é) e se você transformou recentemente o quarto de hóspedes em um berçário.

Esse tipo de dado é ouro digital para uma empresa cujo objetivo principal é vender mais coisas. Embora eu esteja interessado em ver como a Amazon pode aproveitar a tecnologia da iRobot para melhorar suas ambições de casa inteligente, muitos estão certos em se preocupar com as implicações de privacidade. As pessoas querem que a automação residencial funcione melhor, mas não querem abrir mão dos detalhes íntimos de suas vidas por mais conveniência.

Este é um enigma em todo o mundo da tecnologia, mas em nossas casas, é muito mais pessoal. O histórico de compartilhamento de dados da Amazon com departamentos de polícia por meio de sua subsidiária Ring, combinado com seus alto-falantes inteligentes Echo “sempre ouvindo (para a palavra de ativação)” e agora seu conhecimento profundo de sua planta baixa, fornecem uma imagem bastante completa de sua vida diária.

O Roomba j7 possui uma câmera frontal com inteligência artificial que pode identificar objetos em sua casa.

Cada um dos aspiradores e esfregões Roomba conectados da iRobot circula pelas casas várias vezes por semana, mapeando e remapeando os espaços. Em seu modelo mais recente, o j7, a iRobot adicionou uma câmera frontal com inteligência artificial que, de acordo com Angle, detectou mais de 43 milhões de objetos nas casas das pessoas. Outros modelos possuem uma câmera de baixa resolução que aponta para o teto para navegação.

Tudo isso torna provável que esta compra não seja sobre robótica; se fosse isso que a Amazon queria, teria comprado a iRobot anos atrás. Em vez disso, provavelmente pegou a empresa (por uma pechincha relativa – a iRobot acabou de relatar um declínio de receita de 30% em face da crescente concorrência) para obter uma visão detalhada de nossas casas. Por quê? Porque conhecer sua planta baixa fornece contexto. E na casa inteligente para a qual a Amazon está fazendo uma grande jogada, o contexto é rei.

“Nós realmente acreditamos na inteligência ambiental – um ambiente onde seus dispositivos são entrelaçados por IA para que possam oferecer muito mais do que qualquer dispositivo poderia fazer sozinho”, disse-me Marja Koopmans, diretora da casa inteligente Alexa, em uma entrevista no mês passado. . A inteligência ambiental requer vários pontos de dados para funcionar. Com mapas detalhados de nossas casas e a capacidade de se comunicar diretamente com mais dispositivos domésticos inteligentes assim que o Matter chegar, a visão da Amazon de inteligência ambiental na casa inteligente de repente se torna muito mais alcançável.

Astro – o bot doméstico “adorável” da Amazon – provavelmente foi uma tentativa de obter esses dados. O robô possui bons recursos de mapeamento, alimentado por sensores e câmeras que permitem saber tudo, desde onde está a geladeira até em qual sala você está atualmente. Claramente, a Amazon já tinha a capacidade de fazer o que a iRobot faz. Mas por mil dólares e com recursos limitados (não poderia aspirar sua casa) e sem data de lançamento geral, o Astro não receberá essa informação para a Amazon tão cedo.

O robô Astro da Amazon é capaz de mapear sua casa.

O Always Home Cam da Ring possui recursos de mapeamento semelhantes, permitindo que a câmera voadora navegue com segurança em sua casa. Esse produto tem mais alcance do que o Astro, pois custa apenas US $ 250 e tem um foco de segurança muito claro. Mas ainda não está disponível para compra.

Então, o que a iRobot traz para a Amazon é contexto em escala. Como Angle me disse em maio: “A barreira para o próximo nível de IA na robótica não é uma IA melhor. É contexto”, diz Angle. “Conseguimos entender o ditado ‘vá para a cozinha e me pegue uma cerveja’ por uma década. Mas se eu não sei onde fica a cozinha, e não sei onde fica a geladeira, e não sei como é uma cerveja, realmente não importa se eu entendo suas palavras.” O iRobot OS fornece um pouco desse contexto e, como é baseado em nuvem, pode compartilhar facilmente as informações com outros dispositivos. (Atualmente, os usuários podem desativar o recurso Smart Maps do Roomba, que armazena dados de mapeamento e os compartilha entre dispositivos iRobot.)

Uma visão do mapa de um Roomba j7 e recursos de câmera com inteligência artificial.

Com contexto, a casa inteligente se torna mais inteligente; os dispositivos podem funcionar melhor e trabalhar juntos sem que o proprietário precise programá-los ou solicitar que o façam. Angle usou o exemplo de um purificador de ar conectado (a iRobot, agora a Amazon, possui os purificadores de ar Aeris). O purificador de ar poderia saber automaticamente em qual sala estava usando a nuvem do iRobot OS. “Seria [know] Estou na cozinha. Não há problema em fazer mais barulho. E há muitas fontes de poluentes aqui. Comparado ao seu papel em um quarto, que seria diferente”, diz Angle.

A Amazon agora possui quatro marcas domésticas inteligentes (além de sua plataforma Alexa, ancorada por seus alto-falantes inteligentes Echo e telas inteligentes): a empresa de segurança doméstica Ring, a empresa de câmeras econômicas Blink e os pioneiros do Wi-Fi em malha Eero. Adicione o iRobot e a Amazon tem muitos dos elementos necessários para criar uma casa inteligente quase senciente, que pode antecipar o que você deseja fazer e fazê-lo sem você pedir. Isso é algo que a Amazon já começou a fazer com seu recurso Hunches.

Mas a confiança do consumidor é um grande obstáculo. A Amazon precisará fazer muito mais para provar que vale a pena esse tipo de acesso irrestrito à sua casa. Hoje, para muitas pessoas, mais conveniência simplesmente não vale a pena.

Fotografia por Jennifer Pattison Tuohy / The Verge

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